Qué es el páncreas, para qué sirve, funciones y enfermedades pancreáticas

¿Conoces cuáles son las funciones del páncreas? Descubre qué es, para qué sirve y cuáles son las principales enfermedades del páncreas.

Es cierto que el páncreas, a pesar de ser un órgano fundamental e imprescindible para la vida, tiende a no ser tan conocido en cuanto a sus funciones básicas principales como otros órganos digamos más populares, como por ejemplo es el caso del hígado o del estómago.

Publicidad

El páncreas es un órgano que ocupa una posición ciertamente profunda en el abdomen. Su pared superior se encuentra adosada a nivel de la primera y segunda vértebras lumbares (junto a las suprarrenales), por detrás del estómago; forma parte del contenido conocido médicamente como espacio retroperitoneal. De ahí que sea un órgano difícil de palpar.

Pancreas

En cuanto a su apariencia externa el páncreas presenta una forma cónica, cabeza, cuello, un cuerpo y una cola. Respecto a su tamaño, cuenta con una longitud que puede alcanzar los 23 centímetros (aunque lo habitual es que sea entre 15 a 23), un grosor de 5 centímetros, un ancho de 4 centímetros y un peso que oscila entre 70 a 150 gramos.

Las enfermedades del páncreas tienden a no ser muy frecuentes, apareciendo sobretodo en épocas de desarrollo y crecimiento de la persona, o más bien en épocas de vejez. Destaca la pancreatitis, que puede ser aguda (enfermedad grave que puede ser mortal si no se trata rápidamente, causando síntomas que pueden confundirse con los de una obstrucción intestinal o una peritonitis) o crónica (proceso inflamatorio consecuencia de la liberación de enzimas del páncreas dentro del parénquima glandular).

El conducto del páncreas (también conocido comoconducto pancreático) pasa por todo el páncreas, y transporta las diferentes secreciones del páncreas hasta el duodeno (primera parte del intestino delgado).

¿Qué es el páncreas?

El páncreas es un órgano que posee una forma alargada, y que puede alcanzar los 15 centímetros de longitud y alrededor de los 100 gramos de peso. Lo encontramos situado en la cavidad abdominal, por detrás del estómago, muy cerca de las distintas venas y arterias que irrigan tanto el hígado como el intestino.

Consiste concretamente en una glándula que tiene forma plana y alargada, que recuerda mucho a la forma que posee una pera. Su extremo más ancho recibe el nombre de cabeza, el extremo delgado es la cola y las secciones medias son el cuerpo y el cuello del páncreas.

Publicidad

El conducto pancreático es de vital importancia, dado que se encarga de transportar las diferentes secreciones pancreáticas hasta alcanzar el duodeno, que es la primera parte del intestino delgado. Este conducto libera las distintas enzimas, que ayudan en la digestión de las grasas, las proteínas y los hidratos de carbono de los alimentos, como veremos a lo largo del apartado siguiente en el que conoceremos cuáles son las funciones del páncreas.

Las principales funciones del páncreas

El páncreas realiza dos funciones básicas: una exocrina y otra endocrina.

Función exocrina

Las células exocrinas que encontramos en este órgano son las encargadas de producir las enzimas que ayudan a la digestión, liberándolas cuando los alimentos entran en el estómago, dentro de un sistema de conductos que llegan al conducto pancreático principal.

Estas enzimas ayudan a la digestión de los hidratos de carbono, las proteínas y las grasas que nos aportan los alimentos a través de la alimentación.

Fundamentalmente podemos resumir sus funciones exocrinas en las siguientes:

  • Segrega enzimas digestivas que pasan al intestino delgado. Es decir, segrega jugo pancreático que luego es volcado a la segunda porción del duodeno.
  • Regula el metabolismo de las grasas.

Funciones del pancreas

Función endocrina

Las dos principales hormonas del páncreas son la insulina y el glucagón. Mientras que la insulina baja el nivel de glucosa en la sangre, el glucagón tiende a aumentarlo.

De manera que son dos hormonas fundamentales, las cuales trabajan a la hora de mantener el nivel adecuado de glucosa en la sangre.

Publicidad

Respecto a las funciones endocrinas, podemos resumirlas en:

  • Produce y segrega hormonas importantes: la insulina (disminuye los niveles de glucosa sanguínea) y el glucagón (eleva los niveles de glucosa en la sangre).

Las principales enfermedades del páncreas

Lo cierto es que el páncreas puede presentar una gran diversidad de enfermedades, afecciones y trastornos. Médicamente pueden ser conocidas como enfermedades pancreáticas o como enfermedades del páncreas, y podemos mencionar tanto afecciones benignas como malignas, que pueden afectar a su función normal de forma directa o indirecta.

Pancreatitis

La pancreatitis consiste médicamente en la inflamación del páncreas, que ocurre principalmente cuando las distintas enzimas digestivas empiezan a digerir el páncreas. Dependiendo de su causa, se puede presentar una pancreatitis aguda o una pancreatitis crónica.

Como es de imaginar, la pancreatitis aguda es aquella inflamación del páncreas que sucede y ocurre de repente, causando dolor intenso que se sitúa en la parte superior del abdomen, además de vómitos y náuseas. Estos síntomas tienden a desaparecer en unas horas o días, siempre y cuando se administre el tratamiento médico adecuado. La causa más habitual es la presencia de cálculos biliares, los cuales pueden obstruir el flujo de bilis por los conductos biliares.

Sin embargo, la pancreatitis crónica es aquella que no mejora o que no se cura, en la que existe un daño permanente del páncreas y que tiende a empeorar con el paso del tiempo. La causa más habitual es el consumo -excesivo- de bebidas alcohólicas, aunque también es habitual que esté relacionada con enfermedades autoinmunes, cantidades elevadas de grasa o calcio en la sangre y fibrosis quística. Sus síntomas más habituales van desde la pérdida de peso hasta la aparición de heces grasosas, pasando por vómitos y náuseas.

Enfermedades del pancreas

Diabetes

Es otra de las enfermedades que de forma muy común afecta al páncreas, dado que no debemos olvidarnos de que la diabetes se produce cuando el páncreas pierde su correcta función endocrina

Es necesario diferenciar entre la diabetes tipo 1 que es la que habitualmente aparece en niños y adolescentes y se trata de una enfermedad autoinmune (el sistema inmunitario ataca de manera selectiva a las células que producen insulina), y la diabetes tipo 2 que es la que aparece sobre todo en personas adultas y su origen es más bien multifactorial.

En el caso de la diabetes tipo 2 ésta tiende a producirse cuando existe una secreción anómala de la insulina por parte del páncreas, produciéndose una resistencia a la insulina.

Cáncer de páncreas

El tumor maligno más común que afecta al páncreas es el conocido médicamente como adenocarcinoma pancreático, que se produce a partir de las células que participan en la función digestiva de esta glándula (función exocrina).

El cáncer de páncreas es una enfermedad muy agresiva, de manera que un diagnóstico precoz, una intervención quirúrgica rápida y un tratamiento oncológico eficaz es fundamental para tener una mayor probabilidad de éxito. Sin embargo, dado que este tipo de tumor no suele producir síntomas hasta que la enfermedad está avanzada, es poco habitual que sea diagnosticado de forma temprana.

Otro tumor maligno que afecta al páncreas es el tumor neuroendocrino, el cual tiende a producir hormonas en mayor cantidad, ocasionando una sintomatología más clara que en el cáncer anterior, por lo que su diagnóstico suele hacerse más pronto. Además, es el cáncer pancreático con mejor pronóstico a largo plazo.

Si lo deseas puedes valorar este artículo:

Qué es el páncreas, para qué sirve, funciones y enfermedades pancreáticas
Puntuación: 4.5 (90.71%) 28 votos

Publicidad
Temas:

Síguenos en Facebook

Publicidad